August 17, 2022
De parte de Indymedia Argentina
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Chile: El litio y los multimillonarios

Vijay Prashad y Taroa Z煤帽iga Silva

El salar de Atacama, en el norte de Chile y con extensi贸n de mil 200 kil贸metros cuadrados, es la mayor fuente de litio del orbe. Estamos ante un acantilado, observando la gran fosa, al extremo sur del salar, protegida de la vista del p煤blico. All铆 las grandes empresas chilenas se han instalado para extraer el litio y exportarlo 鈥揺n gran parte sin procesar鈥 al mercado mundial. 鈥溌縎abes qui茅n era el suegro del rey del litio en Chile?鈥, nos pregunta Loreto, quien nos guio hasta este mirador para contemplar el salar. Su respuesta no nos sorprende mucho: se trata del difunto dictador militar Augusto Pinochet (1973-90). Con el 鈥渞ey del litio鈥, se refiere a Julio Ponce Lerou, el mayor accionista de la empresa minera de litio Sociedad Qu铆mica y Minera de Chile (SQM), y yerno del dictador.

SQM y Albemarle, las principales mineras chilenas, dominan el salar de Atacama. Imposible visitar el extremo sur del salar, donde han establecido sus operaciones. Las empresas extraen el litio bombeando salmuera del subsuelo del salar y dej谩ndola evaporar durante meses antes de la extracci贸n. 鈥淪QM nos roba el agua para extraer el litio鈥, declar贸 en 2018 la ex presidenta del Consejo de Pueblos Ind铆genas Atacame帽os, Ana Ramos, seg煤n Deutsche Welle. El concentrado que queda tras la evaporaci贸n se convierte en carbonato de litio e hidr贸xido de litio, que luego se exportan, y forman materias primas claves en la producci贸n de bater铆as de iones de litio. Casi un tercio del litio mundial procede de Chile. Seg煤n Goldman Sachs, 鈥渆l litio es la nueva gasolina鈥.

La propiedad del salar es disputada entre el Estado, los pueblos originarios de este territorio y empresas privadas. Pero, como dijo un miembro de la comunidad lickanantay 鈥搖na de las comunidades ind铆genas que reconocen el sitio como su hogar鈥, la mayor铆a de los propietarios de la tierra ya no viven en la zona. Juan, criador de caballos, cuenta que la gente ahora 鈥渧ive de las rentas de la tierra. No les importa lo que pase ac谩鈥. Sin embargo, Juan sabe que estas rentas son min煤sculas. 鈥淟o que nos pagan por explotar nuestras tierras es casi una propina鈥, dice. 鈥淣o es nada comparado con lo que ganan. Pero sigue siendo mucho dinero.鈥 Para la mayor铆a de los lickanantay, dice Juan, 鈥渆l litio no es un tema, porque, aunque se sabe que da帽a el ambiente, nos da dinero. La necesidad lleva a la gente a hacer muchas cosas鈥.

Los impactos ambientales negativos de la extracci贸n de litio han sido estudiados por cient铆ficos y observados por los gu铆as tur铆sticos de la zona. El gu铆a 脕ngelo cuenta que le preocupa que las reservas de agua se contaminen debido a la miner铆a y el impacto sobre la fauna del desierto de Atacama, incluidos los flamencos rosados. 鈥淒e vez en cuando nos encontramos un flamenco rosado muerto鈥, dice. Cristina In茅s Dorador, doctora en ciencias naturales, quien particip贸 en la redacci贸n del nuevo proyecto de Constituci贸n de Chile, ha dicho que se podr铆an usar nuevas tecnolog铆as para evitar el impacto negativo generalizado. Ingrid Garc茅s Millas, doctora en ciencias de la tierra por la Universidad de Zaragoza e investigadora de la Universidad de Antofagasta, escribi贸 en Le Monde Diplomatique que la extracci贸n de litio ha deteriorado las 鈥渇ormas de vida de [los] pueblos andinos鈥. Mientras la industria del litio utiliza agua subterr谩nea, las 鈥渃omunidades se abastecen [de agua] con camiones cisterna鈥.

Seg煤n MiningWatch Canad谩 y el Atlas de Justicia Ambiental, 鈥減ara producir una tonelada de litio en los salares de Atacama, se evaporan 2 mil toneladas de agua, lo que da帽a tanto la disponibilidad de agua como la calidad de las reservas subterr谩neas de agua dulce鈥.

Mientras, en la regi贸n de Atacama no parece urgir un debate sobre la extracci贸n. La mayor parte de la gente parece haber aceptado que la extracci贸n de litio ha llegado para quedarse. Entre activistas hay discrepancias sobre c贸mo abordar el tema. Las personas m谩s radicales creen que no debe extraerse, otras debaten sobre qui茅n debe beneficiarse de la riqueza generada por su extracci贸n.

Antes de las elecciones presidenciales en Chile de noviembre de 2021, entrevistamos a Giorgio Jackson, hoy uno de los asesores m谩s cercanos al presidente Gabriel Boric. Dijo que el nuevo gobierno estudiar铆a nacionalizar recursos claves, como el cobre y el litio. Esto ya no parece estar en la agenda oficial, pese a la expectativa de que los altos precios del cobre y el litio podr铆an financiar las tan necesarias reformas al sistema de pensiones.

La idea de la nacionalizaci贸n se discuti贸 en la convenci贸n constitucional, pero no fue incluida en el proyecto, que se votar谩 el 4 de septiembre. En su lugar, la propuesta se basa en el art铆culo 19 de la constituci贸n de 1980, que establece 鈥渆l derecho a vivir en un ambiente libre de contaminaci贸n鈥. Con la nueva constituci贸n quedar谩 establecida, en el art铆culo 134, la existencia de los bienes comunes naturales, sobre los cuales el Estado 鈥渢iene deber especial de custodia, con el fin de asegurar los derechos de la naturaleza y el inter茅s de las generaciones presentes y futuras鈥.

En los 煤ltimos d铆as del gobierno de Sebasti谩n Pi帽era, se adjudic贸 a dos firmas 鈥揃YD Chile SpA y Servicios y Operaciones Mineras del Norte SA鈥 derechos de extracci贸n de 80 mil toneladas de litio durante 20 a帽os. La corte de apelaciones de Copiap贸 atendi贸 una petici贸n del gobernador Miguel Vargas y de ind铆genas. En enero, el tribunal suspendi贸 el acuerdo; fallo confirmado en junio por la Corte Suprema. Esto no implica que Chile vaya a dar marcha atr谩s en la explotaci贸n del litio por las grandes empresas, pero s铆 sugiere que se est谩 desarrollando un nuevo inter茅s contra la explotaci贸n generalizada de los recursos naturales en el pa铆s.

Hasta 2016, Chile produc铆a 37 por ciento de la cuota de mercado mundial de litio, lo que convert铆a al pa铆s en el mayor productor del metal. Cuando el gobierno de Chile aument贸 las tasas de regal铆as a los mineros, varios redujeron la producci贸n y algunos aumentaron su participaci贸n en Argentina. Chile est谩 actualmente detr谩s de Australia en t茅rminos de producci贸n de litio en el mercado mundial, cayendo de 37 a 29 por ciento entre 2016 y 2019.

La observaci贸n de Juan de que 鈥渓a necesidad lleva a la gente a hacer muchas cosas鈥 recoge el 谩nimo entre los atacame帽os. Las necesidades de las personas que habitan esta regi贸n parecen estar s贸lo detr谩s de las de las grandes empresas. Los familiares de los antiguos dictadores se enriquecen a costa de la tierra, mientras los propietarios de la misma 鈥損or necesidad鈥 la venden por una propina.

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Fuente: Argentina.indymedia.org