September 6, 2021
De parte de SAS Madrid
2,067 puntos de vista

Una gran investigaci贸n cient铆fica realizada con cientos de miles de personas en Bangladesh ha demostrado que promover el uso de mascarillas puede ser una medida segura y barata para rebajar los contagios del SARS-CoV-2.

El mayor y m谩s riguroso estudio sobre los efectos de la mascarilla a la hora de contener el coronavirus en las poblaciones confirma lo que vienen diciendo los cient铆ficos hace meses: funcionan.

Aunque las mascarillas han sido una de las grandes protagonistas de la pandemia, su uso obligatorio para la poblaci贸n general en multitud de pa铆ses del mundo gener贸 y sigue generando grandes pol茅micas. La limitada cantidad y calidad de estudios cient铆ficos sobre las mascarillas en el mundo real no ha ayudado a disipar parte de esta controversia. A diferencia de la investigaci贸n de la utilidad de tratamientos o vacunas contra la COVID-19, cuya eficacia es relativamente sencilla de conocer en ensayos cl铆nicos, el uso de mascarillas a nivel comunitario se enfrenta a importantes sesgos y complicaciones que dificultan conocer su verdadera utilidad para limitar los contagios por el SARS-CoV-2.

La complicaci贸n principal a la hora de conocer la verdadera eficacia de las mascarillas para controlar epidemias de enfermedades infecciosas respiratorias surge del mismo mecanismo de acci贸n de estas prendas para la cara: bloquear tanto la entrada como la salida de gotitas y aerosoles respiratorios con agentes infecciosos a trav茅s de la mascarilla. As铆 pues, para valorar de forma correcta la utilidad de las mascarillas no basta con estudiar solo a las personas que las utilizan, sino que tambi茅n hay que incluir a los individuos en contacto con las anteriores que podr铆an tener menos riesgo de contagio porque las primeras utilizan mascarilla.

En otras palabras, investigar de la forma m谩s rigurosa posible el verdadero valor de las mascarillas para limitar los contagios en el mundo real es un gran reto cient铆fico, pues implica estudiar a un n煤mero considerable de personas dentro de una comunidad. Y, aun a pesar de conseguir lo anterior, seguir铆an existiendo otros factores que dificultan esta tarea: el diferente grado de implicaci贸n a la hora de usar la mascarilla, su correcta o incorrecta utilizaci贸n, la posible asociaci贸n con otros comportamientos de protecci贸n o de riesgo…

El estudio m谩s potente y riguroso hasta ahora

El pasado 31 de agosto se hizo p煤blico un art铆culo preliminar (preprint), a煤n no revisado por expertos en la materia ni publicado en una revista cient铆fica, con los resultados del mayor ensayo controlado aleatorizado hasta la fecha para averiguar el efecto de promocionar el uso de mascarillas a la hora de limitar los contagios por coronavirus en poblaciones. Este gigantesco estudio abarca a m谩s de 342.000 adultos de 600 aldeas de Bangladesh y se realiz贸 entre noviembre de 2020 y abril de 2021. Alrededor de 163.000 personas estaban dentro del grupo control, en el que no se realiz贸 ninguna intervenci贸n. En el otro grupo, de 178.000 individuos, se realizaron diferentes acciones para promocionar el uso de mascarillas (quir煤rgicas o de tela) en la comunidad.

A partir de los resultados de un estudio previo, los investigadores seleccionaron las medidas con mayor eficacia para aumentar el uso de mascarillas entre la poblaci贸n general de las aldeas seleccionadas de Bangladesh. Como explica el primer autor del estudio, Jason Abaluck,  profesor de Econom铆a de la Universidad de Yale, la estrategia constaba de cuatro acciones: distribuir mascarillas de forma gratuita, ofrecer informaci贸n sobre su utilidad, reforzar su uso en p煤blico a trav茅s de individuos que ped铆an a las personas que no llevaban mascarillas que se las pusieran y convencer a los l铆deres pol铆ticos y religiosos para que recordasen a la gente la importancia de llevar mascarillas. De esta forma, los cient铆ficos no solo consiguieron aumentar sustancialmente el uso de mascarilla entre las poblaciones seleccionadas (de un 13,3% a un 42,3%), sino que este uso se mantuvo en el tiempo.

Los investigadores realizaron encuestas a los participantes del ensayo de forma peri贸dica (a las cinco y nueve semanas del comienzo del estudio) para averiguar si ten铆an s铆ntomas t铆picos de COVID-19 y, m谩s tarde, a las 10 y 12 semanas realizaban pruebas sangu铆neas (serol贸gicas) a aquellos que aceptaban para ver si hab铆an desarrollado anticuerpos frente al SARS-CoV-2.

En las aldeas donde se promovi贸 el uso de mascarillas, llegando al 42% en su utilizaci贸n, se observ贸 una reducci贸n del riesgo relativo a sufrir una infecci贸n con s铆ntomas por el coronavirus con anticuerpos confirmados en sangre. En el grupo de control se detectaron 8,6% de personas que informaban de infecciones con s铆ntomas de COVID-19 y anticuerpos, en comparaci贸n con el 7,6% de personas en el grupo donde se promovi贸 el uso de mascarillas. No obstante, el efecto observado era muy diferente seg煤n el tipo de mascarilla que se promocionaba. Mientras que el efecto en la disminuci贸n de COVID-19 era significativo para las mascarillas quir煤rgicas (reducci贸n del riesgo del 11,2%), este era mucho m谩s peque帽o y no significativo para las mascarillas de tela (5% de reducci贸n del riesgo). Los datos ponderados suponen, seg煤n los autores, una disminuci贸n del riesgo del 9,3%.

Los investigadores tambi茅n observaron que el efecto protector de las mascarillas era mucho m谩s marcado entre las personas mayores de 60 a帽os, con una disminuci贸n de las personas infectadas por coronavirus, con s铆ntomas y positivos para anticuerpos, del 34,7%. Este hallazgo podr铆a deberse a que las personas de mayor edad suelen mostrar s铆ntomas con mayor frecuencia y, por tanto, el estudio detectase con mayor rigor la infecci贸n por coronavirus en ellas que en personas j贸venes, donde a menudo pasa desapercibida.

En definitiva, este estudio muestra que promover el uso de mascarillas en la poblaci贸n general, a trav茅s de acciones con eficacia demostrada, puede ser una medida segura y barata para limitar, hasta cierto punto, las infecciones por coronavirus en la comunidad.

Importantes limitaciones

A pesar de que este estudio es, por ahora, el mejor a la hora de valorar la disminuci贸n de infecciones sintom谩ticas por coronavirus gracias al aumento en el uso de mascarillas en la poblaci贸n general (en el mundo real), este sigue contando con importantes limitaciones. En primer lugar, no hay que despreciar el factor cultural. Puede que las acciones son eficacia demostrada para promocionar el uso de mascarillas en Bangladesh tengan un efecto diferente en otros pa铆ses. Otro detalle que limita conocer el verdadero valor de las mascarillas para frenar los contagios por el SARS-CoV-2 es que no hicieron una detecci贸n activa de infecciones asintom谩ticas, por lo que estas quedaban fuera del “radar” de los investigadores. Como consecuencia, esto podr铆a subestimar el efecto real de las mascarillas. 

Otra limitaci贸n importante del ensayo es que los investigadores observaron que en las aldeas donde se realizaron las acciones para promover las mascarillas tambi茅n los habitantes cumpl铆an m谩s con la distancia de seguridad. Esto, de nuevo, complica conocer la magnitud real del efecto de las mascarillas. En cualquier caso, los autores del estudio pretenden continuar con su investigaci贸n para profundizar m谩s en el rol de los tapabocas a la hora de prevenir infecciones por el coronavirus.

M谩s all谩 de sus limitaciones (que poseen todos los estudios cient铆ficos en mayor o menor medida), esta investigaci贸n es, hasta la fecha, la mejor prueba del valor de las mascarillas en el mundo real para evitar infecciones sintom谩ticas por el nuevo coronavirus. Averiguar la verdadera magnitud del efecto de las mascarillas frente a epidemias es un verdadero reto y este gigantesco estudio aporta algo de luz al respecto. Probablemente, los efectos de las mascarillas ser铆an mucho m谩s evidentes si, en lugar de aumentar de forma moderada el uso de mascarillas en la poblaci贸n general, se consiguiera establecer el uso correcto y universal de estos elementos protectores.

Enlace relacionado ElDiario.es 03/09/2021.




Fuente: Sasmadrid.org