March 2, 2021
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驴Qu茅 es el cesio-137?

El cesio-137 es un is贸topo radioactivo del cesio que se forma como uno de los productos de fisi贸n m谩s comunes por la fisi贸n nuclear del uranio-235 y otros isotopos fisionables en reactores nucleares y armas nucleares. Es uno de los productos de fisi贸n m谩s problem谩ticos de vida corta a media. Tiene un periodo de semidesintegraci贸n de 30 a帽os. Debido a este hecho, a partir de 2016, los niveles de cesio-137 en Chern贸bil y en todos los lugares donde se deposit贸 debido al accidente han bajado a la mitad (generalmente).

Cuando se libera repentinamente a alta temperatura, como en el caso del accidente nuclear de Chern贸bil (donde tambi茅n se liber贸 cesio-134), debido al relativamente bajo punto de ebullici贸n del elemento (671潞C), el cesio-137 se volatiliza f谩cilmente en la atm贸sfera y se transporta en el aire a distancias muy largas. Se fija en el suelo debido a las lluvias, y se mueve y se propaga f谩cilmente en el medio ambiente.

El cesio-137 reacciona con el agua y produce un compuesto soluble en agua (hidr贸xido de cesio). El comportamiento biol贸gico del cesio es similar al del potasio y del rubidio. Despu茅s de ingresar en el cuerpo, el cesio se distribuye por todo el cuerpo, con las concentraciones m谩s altas en los tejidos blandos, especialmente en el tejido muscular. Su vida media biol贸gica es de aproximadamente 70 d铆as.

La exposici贸n externa a grandes cantidades de cesio-137 puede causar quemaduras, enfermedad aguda por radiaci贸n e incluso la muerte. La exposici贸n al cesio-137 puede aumentar el riesgo de c谩ncer debido a la presencia de radiaci贸n gamma de alta energ铆a. La exposici贸n interna al cesio-137 por ingesti贸n o inhalaci贸n permite que el material radiactivo se distribuya en los tejidos blandos, especialmente en el tejido muscular, lo que aumenta el riesgo de c谩ncer.

Impacto del cesio-137 en suelo europeo

El impacto radiol贸gico del cesio-137 liberado por el accidente nuclear de Chern贸bil en Europa es importante. Por ejemplo, las restricciones impuestas a cientos de granjas de ovejas en Gales y en el condado de Cumbria se levantaron en 2012, despu茅s de que transcurrieran 26 a帽os del accidente nuclear de Chern贸bil. La Agencia de Normas Alimentarias (FSA) del Reino Unido afirm贸 que los controles no era “proporcionales” al “riesgo muy bajo” y que eliminarlos no comprometer铆a al consumidor.

Las fuertes lluvias que se registraron en abril y mayo de 1986 empaparon las tierras altas con cantidades alarmantes de cesio-137 y yodo radioactivo en el Reino Unido. Se estima que el 1% de la radiaci贸n liberada por el reactor cay贸 sobre el pa铆s. En un esfuerzo por evitar que estos radion煤clidos ingresasen en la cadena alimentaria, el Ministerio de Agricultura, Pesca y Alimentaci贸n, como se conoc铆a entonces, orden贸 una restricci贸n inmediata al movimiento y venta de ovejas dentro de las 谩reas m谩s afectadas.

El desastre afect贸 a 10.000 granjas, incluidas 344 en Gales, y cuatro millones de ovejas en el Reino Unido. Cualquier oveja que excediera la marca de aprobaci贸n de monitoreo, 1.000 bequerelios por kilogramo (Bq/kg) de cesio radioactivo, fue marcada con pintura albaricoque, verde o azul y permanec铆a bajo las restricciones durante tres meses. 

La concentraci贸n media de actividad de cesio radiactivo en ovejas en cada explotaci贸n restringida oscil贸 entre <160 Bq / kg hasta 739 Bq / kg y el m谩ximo desde <160 Bq / kg hasta 1433 Bq / kg. Solo 4 de 78 granjas de ovinos registraron niveles por encima de 1.000 Bq / kg. No m谩s del 2,5% de las ovejas en cada una de estas cuatro granjas excedieron este l铆mite – Food Standar Agency, 2011

Otro de los ejemplos es el de los pa铆ses escandinavos. En 2019, 33 a帽os despu茅s de que ocurriera el accidente nuclear, la radiaci贸n segu铆a siendo un problema tanto en Suecia como en Noruega, especialmente para los agricultores. En 2019, los animales en 37 municipios noruegos estaban sujetos a pruebas y controles de radiaci贸n. Al respecto, un destacado investigador afirm贸 que se necesitar谩n “d茅cadas” para que los controles ya no sean necesarios. 

A ra铆z del accidente nuclear, el cesio-137 se extendi贸 por gran parte del norte y centro de Escandinavia. Las condiciones clim谩ticas fueron tales que Noruega y Suecia fueron dos de los pa铆ses m谩s afectados fuera de la Uni贸n Sovi茅tica. En Suecia, las 谩reas alrededor de Uppsala, G盲vle y V盲sterbotten fueron las m谩s afectadas, mientras que en Noruega el 谩rea entre Trondheim y Bod酶, junto con las 谩reas monta帽osas m谩s al sur, quedaron contaminadas debido a las lluvias.

La radiaci贸n afect贸 a la vegetaci贸n en diferentes grados, pero tambi茅n provoc贸 la contaminaci贸n de los animales de pastoreo, principalmente ovejas y renos. En la carne de reno se midieron hasta 40.000 bequerelios por kilogramo (Bq / kg), con hasta 10.000 Bq/kg en carne de ovino. Las autoridades noruegas fijaron el nivel m谩s alto aceptable en solo 60 Bq/kg, lo que llev贸 a la alimentaci贸n generalizada de los animales con piensos no contaminados. El Ministerio de Agricultura y Alimentaci贸n de Noruega dividi贸 el pa铆s en cuatro 谩reas: zonas de observaci贸n, zonas francas, zonas de acci贸n y zonas de protecci贸n. Inicialmente hab铆a 145 municipios en los que hab铆a que controlar a los animales. En 2019 el n煤mero era de 37. En 2017, los cazadores de Suecia encontraron una manda de jabal铆es con m谩s de diez veces el nivel considerado seguro de radiaci贸n.  

En Noruega, los niveles de radiactividad se han reducido con el tiempo, pero todav铆a hay excepciones. M谩s recientemente, en 2018, los valores detectados en la carne y la leche se duplicaron repentinamente. La raz贸n result贸 ser una cosecha inusualmente extendida de hongos ese a帽o. Los hongos tienen la capacidad de absorber mucha radiactividad, hasta 1.000 veces m谩s que las plantas. Esas variaciones anuales significan que habr谩 necesidad de control durante muchos a帽os – Forbes, 2019

Adem谩s del Reino Unido y Escandinavia, Alemania result贸 afectada tambi茅n por la nube radioactiva.  En 2014, la Secretar铆a de Medio Ambiente del Estado de Sajonia afirm贸 que uno de cada tres jabal铆es ten铆a altos niveles de cesio-137 y que no eran aptos para el consumo humano. En aquel mismo a帽o, los cazadores ten铆an que hacer obligatoriamente el test de radiaci贸n a todos los jabal铆es que mataban. Los cad谩veres que exced铆an el l铆mite de seguridad de 600 Bq/kg deb铆an ser destruidos.

Deposici贸n de cesio-137 en Europa debido a las pruebas atmosf茅ricas con armas nucleares (mayo de 1986)

Modelizaci贸n de la nube radioactiva de cesio-137 originada tras el accidente nuclear de Chern贸bil (a partir del minuto 2:05)  

Deposici贸n total de cesio-137 en Europa (ensayos nucleares, Chern贸bil etc.) en 1998

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Deposici贸n total de cesio-137 por pa铆s (ensayos nucleares, Chern贸bil etc.) en 1998

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Mapa europeo de las mayores deposiciones totales de cesio-137 (pruebas nucleares, Chern贸bil) en 1998

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Fuente: Eulixe.com