November 29, 2020
De parte de Todo Por Hacer
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Una parte importante de la huella afroamericana en la imponente ciudad de Nueva York, habr铆a que buscarla bajo las ra铆ces del prestigioso Central Park. El rescate de la memoria negra, de los inmigrantes, esclavos y pobres, y con especial atenci贸n a las mujeres, como guardianas de esas peque帽as semillas de recuerdos. Una historia peque帽a sobre un asentamiento en el coraz贸n del capitalismo global, para redescubrir que no todo fue como la realidad actual, y que esas realidades son mutables; los espacios se transforman, y sus evoluciones dependen de la esencia que configure la mecha que lo impulse. Si a煤n actualmente debe enarbolarse el lema #BlackLivesMatter es debido a que la historia negra en Am茅rica est谩 repleta de ejemplos de esta violencia racial, de su criminalizaci贸n y del olvido de las vidas afroamericanas, que valen menos que la bala que los mata, como dec铆a Eduardo Galeano.

La obra del historiador estadounidense Howard Zinn, A people鈥檚 history of United States, es un buen comienzo para acercarse a una memoria social y cr铆tica de aquello que se ha decidido llamar los Estados Unidos de Am茅rica. Un territorio que bascula desde colonizante a colonizador, un inmenso espacio natural que la historia pol铆tica oficial reduce a poco m谩s de dos siglos de recorrido. Un territorio donde la pr谩ctica social de numerosas comunidades originarias es enriquecedora, donde las experiencias de resistencia y lucha de grupos sociales necesita ser estudiada con gran atenci贸n por su ejemplo de no rendirse y sobrevivir en la larga duraci贸n de la historia. El desplazamiento o el exterminio de estas comunidades va ligado a la imposici贸n de un capitalismo que necesita extenderse como un virus. La expansi贸n hacia el Lejano Oeste era necesaria para abrir el vasto territorio americano a la agricultura, a los mercados y al dinero, es decir, a la econom铆a capitalista.

Origen y fundaci贸n del poblado libre afroamericano en Manhattan

Seneca Village fue un asentamiento del siglo XIX de peque帽os terratenientes en su mayor铆a afroamericanos, que estuvo ubicado en pleno distrito de Manhattan en la ciudad de Nueva York, en un terreno que actualmente estar铆a integrado en Central Park. Este asentamiento ocupaba alrededor de 2 hect谩reas cerca del vecindario Upper West Side, delimitado aproximadamente por las calles 82th y 89th junto a la avenida Central Park West.

El origen del nombre de Seneca Village es incierto; sin embargo, podr铆a haber recibido su nombre por varias razones: es el nombre de una naci贸n de nativos americanos originariamente al sur del Lago Ontario, igualmente podr铆a recibir su nombre del fil贸sofo romano, cuyo libro 鈥楨p铆stolas Morales鈥 fue le铆do a menudo por activistas abolicionistas afroamericanos. El nombre tambi茅n podr铆a derivarse del uso como palabra clave del ferrocarril subterr谩neo, una red clandestina organizada para ayudar a que esclavos afroamericanos escapasen de las plantaciones sure帽as. Por 煤ltimo, aunque menos probable, tambi茅n pudiera derivar de la denominaci贸n del pa铆s Senegal, de donde presumiblemente proced铆an originariamente muchos de los habitantes de este asentamiento.

Seneca Village fue fundada en 1825 por negros libres, la primera comunidad de estas caracter铆sticas en la ciudad. La tierra fue comprada originalmente por un granjero blanco llamado John Whitehead en 1824. Sin embargo, un a帽o despu茅s, Whitehead comenz贸 a vender lotes m谩s peque帽os de su propiedad, ya que en ese momento el 谩rea estaba lejos del n煤cleo de la ciudad de Nueva York, que se encontraba al sur de la isla en el bajo Manhattan. En septiembre de 1825, un joven afroamericano llamado Andrew Williams compr贸 tres lotes de la propiedad de Whitehead por $125. Tambi茅n el s铆ndico de la Iglesia Metodista Episcopal Africana, Epiphany Davis, compr贸 doce lotes por $578; y otra iglesia ligada a la comunidad afroamericana compr贸 seis lotes. M谩s afroamericanos comenzaron a mudarse a Seneca Village despu茅s de que la esclavitud en el estado de Nueva York fuera prohibida en 1827, por lo que hacia 1832 ya hab铆a varias decenas de afroamericanos. En la d茅cada de 1830, la gente del cercano territorio de York Hill se vio obligada a desplazarse por la construcci贸n de una cuenca para el embalse de distribuci贸n de Croton (entre 42nd street y 5th Avenue, en la actual Biblioteca P煤blica de Nueva York) por lo que muchos de sus residentes emigraron a Seneca Village. M谩s tarde, durante la gran hambruna en Irlanda, muchos inmigrantes irlandeses llegaron a vivir en este asentamiento. A pesar de las rivalidades raciales y sociales originalmente, el desprecio y marginaci贸n sufrida por ambas comunidades en la ciudad neoyorkina, les llev贸 a convivir muy cerca en Seneca Village.

La historia desde abajo. Condiciones de vida de sus habitantes

En su momento m谩s destacado de poblaci贸n, la comunidad ten铆a 264 residentes, tres iglesias, dos met贸dicas y una cat贸lica, una escuela y dos cementerios. El asentamiento fue tambi茅n habitado por otras minor铆as, incluidos inmigrantes irlandeses, ya mencionados, y alemanes. Si bien las casas no fueron construidas profesionalmente, y eran viviendas muy humildes, m谩s de la mitad de los afroamericanos de Seneca Village pose铆a propiedades en 1850, cinco veces m谩s que la tasa de propiedad de todos los residentes de la ciudad de Nueva York, lo cual les otorgaba una gran autonom铆a.

Sin embargo, muchos de los residentes todav铆a eran pobres, ya que trabajaban en industrias de servicios como la construcci贸n y el servicio de alimentos con largas jornadas laborales, tan solo tres residentes llegaron a tener negocios propios (dos tiendas de comestibles y una posada). Muchas mujeres negras trabajaban como empleadas dom茅sticas en casas al sur de Manhattan. Los habitantes depend铆an de los abundantes recursos naturales cercanos, como los peces del cercano East River y el Hudson River, y la le帽a de los bosques cercanos. Algunos residentes tambi茅n ten铆an jardines y graneros, y alimentaban a su ganado con restos de basura. El desarrollo de esta comunidad semi-rural tuvo un efecto significativo en su compromiso pol铆tico y social, se generaron instituciones comunitarias ligadas a los cultos religiosos, y como ya se ha mencionado, una escuela, de la cual fue maestra una joven llamada Catherine Thompson, de 17 a帽os, y que impart铆a clases a los m谩s peque帽os.

Si bien Seneca Village era el antiguo asentamiento m谩s grande en lo que ahora es Central Park, tambi茅n estaba rodeado de 谩reas m谩s peque帽as que estaban ocupadas principalmente por inmigrantes irlandeses y alemanes. Una de estas 谩reas, llamada 芦Pigtown禄, era un asentamiento de catorce familias en su mayor铆a irlandesas ubicadas en la esquina sureste del actual parque, y se llamaba as铆 porque los residentes ten铆an cerdos y cabras. Otras treinta y cuatro familias, principalmente irlandesas tambi茅n, viv铆an en un 谩rea delimitada por las calles 68th y 72nd entre las avenidas s茅ptima y octava. Tambi茅n hubo dos asentamientos alemanes: uno en el extremo norte del parque posterior y otro al sur del actual embalse Jacqueline Kennedy Onassis. Muchos de los residentes irlandeses y alemanes tambi茅n eran agricultores con sus propios huertos.

Los albores de la gentrificaci贸n en la ciudad neoyorkina acaban con el poblado

A mediados de la d茅cada de 1840, los miembros de la 茅lite de la urbe solicitaban p煤blicamente a las autoridades la construcci贸n de un nuevo gran parque en Manhattan para engrandecer los paisajes de la ciudad. Un Comit茅 Especial de Parques creado al efecto por el entonces alcalde Ambrose Kingsland, decidi贸 finalmente la ubicaci贸n de este espacio que ocupar铆a el parque urbano entre las calles 59th y 106th, y entre las avenidas quinta y octava. La presencia de la comunidad de Seneca Village era tratada peyorativamente por las autoridades, comenzando una campa帽a de criminalizaci贸n a este asentamiento, calific谩ndolo de barriada marginal, y a sus habitantes de vagabundos y miserables. Estos habitantes afroamericanos e irlandeses, fueron acusados de robos, de inseguridad, y actividades ilegales. Incluso lleg贸 a redactarse un informe desfavorable sobre esta poblaci贸n, diciendo de ellos que ten铆an poco conocimiento del ingl茅s, no se integraban y que respetaban poco la ley. Despu茅s de dos a帽os de estudio de los terrenos que se inici贸 en 1853, la Comisi贸n del Central Park hab铆a completado sus evaluaciones en julio de 1855, y la Corte Suprema del Estado de Nueva York confirm贸 las expropiaciones a cambio de indemnizaciones seg煤n los lotes de tierra. Aunque algunos miembros de esta comunidad lucharon por retener sus tierras, interpusieron demandas para detener la venta de los terrenos e incluso iniciaron protestas sociales; la ciudad comenz贸 a aplicar regulaciones poco conocidas y oblig贸 a los residentes de Seneca Village a pagar el alquiler de algunos servicios como medida de presi贸n.

Seneca Village existi贸 hasta 1857, cuando a trav茅s de un decreto municipal, se orden贸 a los habitantes de la zona que se fueran, se expuls贸 a los 煤ltimos habitantes por medio de las fuerzas policiales y sus casas fueron demolidas para la construcci贸n de Central Park. La totalidad de la aldea se dispers贸 a excepci贸n de una peque帽a congregaci贸n eclesi谩stica que se mud贸 a un par de cuadras de distancia. Sin embargo, hasta la fecha, no se han identificado descendientes de los habitantes de Seneca Village. En otras partes del terreno actual del Central Park, el impacto del desalojo fue menos intenso. Algunos residentes, como el due帽o de una fundici贸n, simplemente se mudaron a otro lugar. Los ocupantes ilegales y los criadores de cerdos fueron los m谩s afectados por la construcci贸n de Central Park, ya que nunca fueron compensados por sus desalojos.

Se han encontrado varios vestigios de la existencia de Seneca Village a lo largo de los a帽os, incluidos dos ata煤des que aparecieron en 1871 en labores jardineras al arrancar un par de 谩rboles. Y medio siglo despu茅s otro jardinero llamado Gilhholey encontr贸 por casualidad una parcela funeraria. El asentamiento fue borrado de la memoria en gran medida hasta la publicaci贸n del libro de Roy Rosenzweig y Elizabeth Blackmar The Park and the People: A History of Central Park en 1992. El Proyecto Seneca Village, integrado por fundaciones como la Sociedad Hist贸rica de Nueva York o City College de Nueva York, se configur贸 en 1998 para crear conciencia sobre la memoria del asentamiento, y se han llevado a cabo varias excavaciones arqueol贸gicas a principios del siglo XXI. Se ha querido involucrar en estas labores a historiadores locales, iglesias y grupos comunitarios. Adem谩s, en 2001, se situ贸 una placa hist贸rica que conmemoraba el sitio donde alguna vez estuvo Seneca Village, un reconocimiento a la huella de una comunidad afroamericana libre en pleno siglo XIX.

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Fuente: Todoporhacer.org